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三位億萬富翁的太空競賽

三位億萬富翁的太空競賽
By Madeleine Ross
October 08, 2018
三位億萬富翁的競賽正如火如荼地進行,看誰能在我們有生之年,率先實現人人都能來趟太空旅行的夢想;究竟誰能拔得頭籌,以及他們追求的目標是否相同?

「我們正準備邁向太空探險的黃金時代。」Jeff Bezos在2016年曾這麼說。Jeff Bezos是亞馬遜公司與Blue Origin太空公司的創辦人,近日更擠下微軟創辦人比爾蓋茲,成為全球最富有的人。他認為航太技術已開啟新的篇章,第二屆太空競賽的參賽者已不再侷限於國與國之間,而是擁有雄心壯志、豐厚資金以及兒時夢想的科技富豪。

試圖征服宇宙的這條路上,除了Bezos的Blue Origin之外,主要的競爭對手還有由英國商業鉅子Richard Branson創立的維珍銀河太空飛行公司(Virgin Galactic),以及由自傲、迷人的特斯拉創辦人Elon Musk建立的SpaceX太空科技公司。儘管三位富豪的使命各不相同,但他們有兩個相同的關鍵目標:減少太空旅行的成本,以及讓普羅大眾都有機會上太空。

插畫/KY Chan
插畫/KY Chan

JEFF BEZOS,BLUE ORIGIN

淨值:創辦亞馬遜的Bezos是全世界最富有的人,身價高達1,500億美元,他預計每年出售價值十億美元的亞馬遜股票以資助Blue Origin。

主要業務:Blue Origin成立於2000年,是一家航太製造商和太空飛行服務公司。雖然它已經為Nasa完成數個小型開發合約,卻尚未為付費客戶發射出任何東西。然而,它已經吸引到第一批參加軌道衛星運行的客戶。

使命:Blue Origin結合了SpaceX與維珍銀河的目標,希望能提供付費旅客次軌道太空旅行,同時建造更大的火箭載送酬載至太空。Blue Origin設計的New Shepard火箭與太空艙不僅能重複使用,還能乘載旅客往返卡門線與地球。Bezos正在建造一個可進入太空軌道的大型火箭「New Glenn」,功能和Musk的獵鷹重型運載火箭相似,皆用於常規的載人與酬載任務。Bezos跟Musk一樣,都有一個崇高、長遠的願景,希望能讓數百萬人在宇宙中工作及生活,以「拯救地球」。今年五月,Bezos表示人類能在月球上長存是達成這個願景的必要階段;他將月球視為未來重工業的基地,這樣我們就能將地球當作國家公園般呵護,或者單純作為住宅區使用。Bezos支持川普政府的政策,他同樣認為人類應該先征服月球再考慮火星。他說:「我不喜歡偷吃步。而且我常在想,如果我們不先在月球上建立一個永久的基地,就想直接登陸火星,到頭來只會跟當年阿波羅登陸月球一樣——成功登陸火星、迎接慶功宴,接著往後的50年毫無建樹。」Blue Origin正在開發一個稱為「Blue Moon」的太空船,它能夠攜帶數噸的貨物登陸月球。Blue Origin已提議與Nasa建立公私部門的合作關係,協力開發Blue Moon太空船,但Bezos表示如有必要,他會獨自完成。

評價:大家都知道Bezos對他的活動相當保密,唯有達到具體目標時才發佈公告。Blue Origin公司的座右銘是「按部就班,突飛猛進」,重視「井然有序的創新」和「漸進式的發展」,這和時不時就跟大眾放話的SpaceX和維珍銀河形成強烈對比。

里程碑:開創可重複使用的火箭。Blue Origin在2015年11月垂直發射New Shepard火箭,將無人的分離艙送至太空邊緣,最後火箭與分離艙也完整無缺地回到地球,成為全球第一間成功回收火箭的公司,也讓SpaceX焦躁不安了數個星期。Blue Origin的目標是一次載送六位乘客前往卡門線,讓他們細細欣賞太空景緻並體驗長達四分鐘的無重力狀態。憑藉著Bezos緩慢而穩定的發展,New Shepard自2015年首航後,已經完成了九次發射,而且沒有發生任何事故,飛行高度超過100多公里,最高速度達到聲速的3.75倍,太空艙與火箭助推器皆順利完成軟著陸,實現回收再利用的目標。New Shepard在今年七月進行的第九次發射,還運送了微重力研究所需的酬載。

下一步:Blue Origin準備使用New Shepard進行商用太空飛行,預計於2019年開始售票。

插畫/KY Chan
插畫/KY Chan

ELON MUSK,SPACEX

淨值:Musk是特斯拉的創辦人及Paypal前任執行長,身價高達200億美元。

主要業務:SpaceX設立於2002年,以設計、生產及發射火箭與太空梭為業,主要業務是替Nasa發射衛星及運送貨物至國際太空站,另外SpaceX目前也與政府太空機構簽約,透過自家的天龍號太空船載送太空人。SpaceX也與美國空軍簽約,以上億美元的代價為他們提供發射服務,不過SpaceX有更崇高的目標。

使命:研發可重複使用的助推火箭和太空艙,以大幅降低太空旅行的成本,最終目標是使人類成為「多行星物種」。Musk期盼殖民火星,避免人類物種滅絕,據他所言,最快在2024年就能載送第一批乘客前往火星,旅費約20萬美元。登陸火星後,他預估40年左右就能在火星上發展出可以自給自足的城市。乍聽宛如癡人說夢,但其實並不盡然,澳洲國立大學的Moore說:「我們都知道如果人類繼續待在地球,終有一天會走向滅亡,有可能是因為戰爭、疾病,或是遭到行星撞擊。我們唯一的太陽也有走向死亡的一天,就算那是十億年後的事,但Musk說得沒錯,只要時間夠久,這些風險都有可能成真。但這是不是我們現在前進火星的理由?我不需要人家推銷,對我來說,我們有能力去就足以說服我。我們是人類,我們總會忍不住抬頭遙望、好奇、思考及探索。」

評價:在Musk眼中,太空就像是另一個美國舊西部,是一個不得不去探索的邊境。他是一位冒險家,喜歡挑戰極限,一直都是媒體關注的焦點,人人都知道他經常大膽訂出期限。Davenport形容SpaceX「非常努力、很有鬥志、善用回收零件壓低成本、尋找創新和有效的方法製造他們的火箭、聘請有才華的人,並且真正以私人企業的精神從事這一切」。

里程碑:SpaceX在今年八月登上頭條新聞,因為Nasa宣布SpaceX的天龍號太空艙(Crew Dragon),預計自2019年起載送太空人至國際太空站,這也是第一次使用企業製造的太空梭執行載人任務。天龍號太空艙也曾於2012年執行了全世界第一次前往國際太空站的補給任務。SpaceX亦發明了第一個可重複使用軌道火箭獵鷹九號(Falcon 9)。2015年12月,獵鷹九號成功完成第一次著陸,讓回收火箭成為事實。SpaceX在2017年三月順利重新發射獵鷹九號,也成功著陸,這也是全世界首個可重複使用的軌道火箭。除此之外,SpaceX的獵鷹重型運載火箭(Falcon Heavy)是目前所有運載火箭中酬載量最高的;今年二月的首次發射中,便載送一輛特斯拉 Roadster作為假酬載。獵鷹重型運載火箭的目的是載送人類前往太空,而且根據Musk所言,也有機會飛向月球或火星。

挫敗:2015年,SpaceX的一架獵鷹九號火箭準備執行載貨任務至國際太空站,但就在卡納維爾角(Cape Canaveral)升空不久後便爆炸了。另外,2016年九月,另一架獵鷹九號火箭則是在發射台進行引擎點火測試時爆炸。所幸這兩場意外都發生在無人操作火箭上,因此並未造成任何傷亡。

下一步:根據SpaceX與Nasa簽訂的合約,SpaceX正著手改良天龍號太空艙,以便載人前往國際太空站,預計首次載人試飛將在六個月至一年內完成。Davenport表示如果他們能夠成功完成任務,我們就有機會看到常規的次軌道太空旅行,甚至是軌道旅行,而環遊月球旅行更是指日可待。

插畫/KY Chan
插畫/KY Chan

RICHARD BRANSON,VIRGIN GALACTIC

淨值:Branson的維珍集團總市值高達51億美元。

使命:次軌道太空旅行。Branson想讓旅客搭乘火箭動力太空飛機往返太空邊界,旅客須支付25萬美元的費用,即可前往距離地表100公里遠的卡門線(Karman line),也就是大氣層與外太空的分界線。Branson預估航程約63秒,保證旅客除了能體驗數分鐘的無重力狀態,還可以一瞥地球與漆黑宇宙的對比。此外,Branson的太空船也將作為太空科學的研究平台。以上計畫都包括在他的「空間民主化」總體目標中。

運作模式:維珍銀河的太空船二號(SpaceShipTwo)由一架母機及一架乘客子機組成。第一架服役的太空船為SpaceShipTwo Unity,或稱VSS Unity,其經濟生存力為可快速重複使用的特性。

評價:這位行銷大師與連續創業者經常對社會大眾誇下海口,也喜愛博取媒體的關注,因此該公司因其崇高的抱負而聞名,也因其耽擱而受嘲笑。英國的《每日電訊報》便認為維珍銀河「光說不練的計畫」宛如「21世紀的《等待果陀》」。

里程碑:太空船二號是全世界首架由私人企業以商業服務為目的所打造的載客太空船。今年五月,SpaceShipTwo Unity完成第六次的火箭推力飛行,成功以超音速攀升至離地表35公里處,這表示距離目標還有一段路要走(確切來說是65公里)。

挫敗:第一代的SpaceShipTwo Unity,也就是企業號(Enterprise),在2014年的一趟飛行中半途解體,造成副駕駛喪生。當時評論員已斷言若再發生一次事故,維珍銀河恐怕就玩完了。此外,另一個挫敗就是無止境的延期;Branson原本承諾2010年即可啟動首趟太空旅行,之後又陸續放了幾次即將成行的消息,但至今卻仍無斬獲。

下一步:「在我們實際進入太空前,可能還需要二、三趟的飛行。」Branson在今年五月時曾說,讓我們拭目以待。

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